La ville sur Mars d’Elon Musk n’est peut-être pas une si bonne idée après tout

Musk veut aller sur Mars en 2024 et, d’ici dix ans, faire les premiers pas sur la planète rouge. Au fur et à mesure que son vaisseau se développe, il semble que cet objectif soit réalisable après tout. Mais Musk ne s’arrêtera pas là. Son ambition ultime est de disposer d’une flotte de mille vaisseaux spatiaux qui transporteront chaque année des milliers de personnes sur Mars, afin de construire la première ville martienne. Cependant, un gros problème subsiste. Les plans de Musk ont un talon d’Achille majeur, que les passionnés ne remarquent guère. En outre, il y aura quelques discussions sur les questions éthiques.

Quelque chose de mortel hante la surface de Mars, et Musk ne peut l’arrêter, même avec la technologie la plus avancée.

Mars n’est pas du tout la seconde Terre que Musk imagine. Le sol est toxique, la surface est soumise à un rayonnement intense, la température est glaciale, l’atmosphère ne représente que 1% de celle de la Terre et il n’y a pas d’énergie facilement accessible (soleil/vent). Il est incroyablement difficile pour nous d’y survivre, sans parler d’y créer une utopie.

Aujourd’hui, la plupart de ces aspects sont surmontables. Des bases martiennes pressurisées, chauffées et blindées peuvent nous protéger des pires conditions environnementales de Mars. Les fermes verticales peuvent également nous fournir de la nourriture et les panneaux solaires peuvent peut-être fournir juste assez d’énergie pour faire fonctionner la base.

Mais il y a un effet secondaire d’une atmosphère si mince qui ne peut tout simplement pas être surmonté par la technologie. La faible épaisseur de l’atmosphère signifie que les astéroïdes n’y brûlent pas. Et pour ne rien arranger, Mars est beaucoup plus proche de la ceinture d’astéroïdes que la Terre, et est donc frappée par des météorites beaucoup plus souvent.

La sonde MRO (Mars Reconnaissance Orbiter) de la NASA surveille la planète rouge depuis 2006. Elle a capté des images spectaculaires. Grâce à ces photos détaillées de la planète, nous pouvons également détecter de nouveaux cratères en comparant les anciennes photos avec les nouvelles.

Pas d’étoiles filantes…

Le MRO a donc découvert que Mars est frappée par une moyenne de pas moins de 200 météorites par an. Et pas de petits cailloux, comme la plupart des météorites sur Terre. MRO ne peut voir que des développements d’un diamètre de 3,9 mètres ou plus, donc ce n’est certainement pas négligeable.

Les météorites de cette taille se consument en traversant notre atmosphère jusqu’à la Terre, se transformant en étoiles filantes. Les météorites de la taille d’un caillou que l’on trouve parfois sont des fragments d’une telle météorite. Et précisément parce que les plus gros fragments se consument dans l’atmosphère terrestre, ils frappent la surface avec beaucoup, beaucoup moins de force que sur Mars, où ils s’écrasent sur la surface.

La colonisation de Mars restera donc probablement une chimère, même si nous y consacrons beaucoup d’efforts.

Et quels sont les effets secondaires de ce rêve spatial ?

Les lancements de fusées peuvent endommager notre couche d’ozone, selon les experts. Ces lancements constituent un exploit époustouflant de l’ingéniosité humaine, car ils nous propulsent vers l’avenir, mais on s’inquiète de plus en plus du fait que leur impact sur l’environnement n’a pas été suffisamment étudié.

Certains s’inquiètent des éventuelles émissions de gaz à effet de serre, mais ce n’est pas le principal problème. Il s’agit plutôt de l’appauvrissement de la couche d’ozone et des effets possibles dans la haute atmosphère, en particulier dans la stratosphère, ainsi que des préoccupations liées aux combustibles toxiques.

Selon Martin Ross, spécialiste de l’atmosphère à l’Aerospace Corporation, le problème est resté sous le radar parce que les gens pensent encore que les lancements de fusées sont rares.

Mais il est temps de se rendre compte que nous entrons peut-être dans une ère d’expansion et de ralentissement, a-t-il déclaré.

« L’un des arguments que les gens ont utilisé dans le passé a été de dire que nous n’avons pas vraiment besoin de prêter attention aux fusées ou à l’industrie spatiale, ou que l’industrie spatiale est petite, et le restera toujours », a déclaré Ross.

L’expert Darin Toohey de l’Université du Colorado explique ce phénomène comme suit :

« Lors du lancement de fusées à combustible solide, le chlore gazeux est libéré directement dans la stratosphère, où il réagit avec l’oxygène pour former des oxydes de chlore qui appauvrissent la couche d’ozone. Avec l’augmentation des lancements internationaux et le boom potentiel des voyages spatiaux commerciaux, les fusées pourraient bientôt devenir les pires contrevenants en termes d’appauvrissement de la couche d’ozone. »

Inégalité sociale

25.000 personnes meurent de faim chaque jour, selon l’ONU. Cependant, ces personnes ne font pas les gros titres. Pendant ce temps, en Floride, Elon Musk envoie une voiture de sport dans l’espace, rêve de télépathie grâce à des neuro-implants, ou élabore de nouveaux plans bizarres pour SpaceX. Et devinez quelle histoire domine les sites d’information grand public ?

Il n’y a peut-être pas de meilleure façon de comprendre la tragédie des inégalités mondiales du XXIe siècle que de regarder l’un des hommes les plus riches de la planète dépenser 90 millions de dollars pour emmener une voiture de 100 000 dollars aux confins du système solaire…

Il ne faut pas détester les rêves de voyage dans l’espace pour se demander s’il est justifié d’organiser une nouvelle course à l’espace aussi coûteuse en ce moment même. Si l’on regarde la situation honnêtement – et que l’on ignore notre sentiment naturel que les fusées sont vraiment cool – il devient difficile de défendre un projet comme celui-ci. Une mission vers Mars semble très excitante, mais il est important que nous – l’humanité – ayons les bonnes priorités. Peut-être que lorsque la violence, la pauvreté, la faim, les inégalités sociales et les maladies seront résolues, alors nous pourrons aller vers les étoiles…

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