Les prix du lithium atteignent de nouveaux sommets : voici pourquoi le marché restera chaud pendant un certain temps

La Chine, premier pays producteur de batteries, a annoncé la semaine dernière que le prix de référence du carbonate de lithium se situait autour de 300.000 yuans (un peu moins de 41.600 euros par tonne). Cela représente une augmentation d’environ un facteur six par rapport à janvier 2021. Et les prix risquent de rester élevés pendant un certain temps. C’est ce qu’écrit le blog financier ZeroHedge, sur la base de données de l’agence de presse Bloomberg.

Pourquoi est-ce important ?

Le lithium est l'un des éléments essentiels des batteries qui alimentent les véhicules électriques. Ceux-ci devraient progressivement remplacer les moteurs à combustion interne. De nombreuses entreprises du secteur de l'énergie ont pris le train en marche. Le métal le plus léger du monde est donc souvent appelé "or blanc".

« La hausse des prix intervient à un moment où les fabricants de voitures électriques, comme Tesla, font état d’une croissance exponentielle aux États-Unis, en Europe et en Chine », rapporte ZeroHedge.

Chine

Selon une étude de Bloomberg, environ 5,6 millions de voitures électriques ont été vendues dans le monde en 2021, contre 3,1 millions en 2020.

Cette forte augmentation des ventes est due à une demande croissante en Chine (comme le montre le graphique ci-dessous).

Sources : Asian Metal, China Automotive Information Net, ZeroHedge

L’augmentation de la part des voitures électriques entraînera une hausse de la demande de lithium : « La poursuite des ventes de voitures électriques en 2022 ne fera qu’indiquer que la demande de lithium dépassera la production et que les stocks seront épuisés, ce qui maintiendra les prix élevés », conclut ZeroHedge.

Pas de chute

Gavin Montgomery, directeur de recherche sur les produits de base des batteries au sein du groupe de consultants Wood Mackenzie, suggère que les prix du lithium ne s’effondreront pas en 2022 comme ils l’avaient fait ces dernières années. « Nous entrons dans une sorte de nouvelle ère pour les prix du lithium dans les années à venir, car la croissance sera très forte », a déclaré M. Montgomery.

La bonne nouvelle, c’est que les batteries des voitures électriques, les batteries lithium-ion, sont devenues plus abordables au cours de la dernière décennie. En 2010, les packs de batteries coûtaient encore 1.200 dollars (environ 1.062 euros) par kilowattheure. Mais depuis, ils sont tombés à 132 dollars (près de 117 euros) en 2021. Toutefois, la hausse des prix du lithium pourrait faire grimper le tarif à 135 dollars (près de 120 euros) par kilowattheure en 2022.

Dans le contexte de la transition vers l’énergie verte, l’industrie des batteries est donc sous pression pour garantir de nouveaux approvisionnements en lithium et maintenir ainsi les prix des batteries pour les voitures électriques à un niveau bas.

Demande de métaux

Jusqu’à il y a environ cinq ans, seule une petite partie de la demande totale de métaux provenait du secteur de l’énergie.

Au cours des deux prochaines décennies, cependant, la part du secteur de l’énergie passera à plus de 40 % pour les métaux rares et le cuivre, et entre 60 et 70 % pour le nickel et le cobalt. Pour le lithium, ce taux sera même de 90 %, selon l’Agence internationale de l’énergie (AIE).

Et selon l’économiste français Emmanuel Hache, la hausse des prix de toute matière première accompagne inévitablement de son épuisement.

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