Les États-Unis vont-ils bientôt faire faillite ?

Le gouvernement fédéral américain risque d’être incapable de payer ses factures dans quelques semaines en l’absence d’un accord politique sur un relèvement du plafond de la dette. Certains experts en investissement mettent en garde contre les conséquences potentiellement « catastrophiques » pour les marchés boursiers.

Pourquoi est-ce important ?

L'impensable - un gouvernement américain en faillite - est-il sur le point de se produire ? La secrétaire au Trésor, Janet Yellen, a récemment averti dans le Wall Street Journal que le Trésor américain est à court d'argent et que, dès lors, le gouvernement fédéral ne sera pas en mesure de payer ses factures.

Le Trésor presque vide est typique du système américain et de son plafond de la dette. Lorsque le plafond de la dette est atteint, le Congrès interdit au Trésor de contracter de nouvelles dettes. Le Congrès a toutefois le pouvoir de relever ou de suspendre le plafond de la dette, ce qui a été fait près de quatre-vingts fois dans l’Histoire.

Le dernier plafond de la dette s’élève à 22.000 milliards de dollars et a été suspendu par le Congrès jusqu’à la fin du mois de juillet de cette année. Depuis lors, le Trésor se trouve dans une zone crépusculaire et Mme Yellen – secrétaire du Trésor des États-Unis – doit se contenter de mesures d’urgence temporaires, car elle n’est pas autorisée à émettre de nouvelles dettes. Selon les calculs de la fonction publique, un nouveau plafond d’endettement de 28.500 milliards de dollars est nécessaire pour couvrir tous les coûts.

Partie de Poker

Habituellement, le plafond de la dette est relevé après une décision consensuelle entre les démocrates et les républicains. Dans un passé récent, cela s’est souvent produit, mais à la toute dernière minute, après une joute nerveuse entre les deux familles politiques rivales.

Cette fois encore, la partie de poker sera difficile. Les républicains s’opposent au relèvement du plafond de la dette afin de bloquer les plans de relance du président Biden, qu’ils jugent trop généreux.

Le jeu est joué à fond, mais historiquement, l’Amérique n’a jamais été incapable de faire face à ses obligations. La plupart des observateurs s’attendent à nouveau à un accord de dernière minute juste avant que l’abîme financier ne soit atteint.

« Fermer »

Mais tant qu’il n’y a pas d’accord, l’incertitude demeure, et les investisseurs détestent cela. Par conséquent, les marchés obligataires, et peut-être aussi les marchés d’actions, pourraient bientôt être hantés.

« Une grande partie du système financier international repose sur la capacité des États-Unis à rembourser ses créanciers. Un défaut de paiement pourrait entraîner les marchés dans une spirale descendante catastrophique », préviennent les experts boursiers de Goldwasser Exchange.

« Dès lors, Janet Yellen, le président de la Fed Jerome Powell et les principaux responsables politiques américains tirent la sonnette d’alarme. Jusqu’à ce que cette question soit réglée, il y aura probablement un arrêt des services gouvernementaux à partir du 30 septembre. » Lors d’un tel arrêt, certaines parties du gouvernement sont temporairement fermées parce qu’il n’y a plus de ressources pour les faire fonctionner. C’est le fameux shutdown américain.

Deux éléments rendent le jeu de stratégie politique entre républicains et démocrates encore plus passionnant que les fois précédentes :

  • Au-dessus du parti républicain plane l’ombre de l’ex-président Donald Trump, qui ne demanderait pas mieux que de voir l’administration Biden en difficulté.
  • En outre, on ne sait pas exactement quand l’argent sera épuisé. En raison des nombreuses incertitudes résultant de la crise corona, les dépenses et les recettes sont plus erratiques que d’habitude. Selon le New York Times, les estimations vont de la mi-octobre à la mi-novembre.

Lehman Brothers

Mme Yellen a prévenu que les conséquences d’un trésor public vide se feraient immédiatement sentir : du versement des retraites et des allocations familiales aux salaires des fonctionnaires et des militaires, plusieurs paiements publics cesseraient immédiatement.

Si les États-Unis ne parvenaient pas non plus à payer les coupons de leurs bons du Trésor en circulation, provoquant ainsi un défaut de paiement des États-Unis sur les marchés financiers, les conséquences seraient incalculables. « Ce serait pire que la chute de Lehman Brothers en 2008, avec des conséquences dévastatrices pour les marchés boursiers et l’économie », prévient depuis plusieurs années l’agence de notation Standard & Poor’s.

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