Le plus grand constructeur automobile du monde ne semble pas convaincu de l’avenir du tout-électrique : voici pourquoi

Lors du lancement de son modèle hybride Prius (mi-essence, mi-électricité), le géant automobile Toyota était considéré comme l’acteur le plus soucieux de l’environnement du secteur. Deux décennies plus tard, alors que tous les constructeurs automobiles injectent des milliards dans le développement de véhicules entièrement électriques, le groupe japonais adopte une approche plus prudente de la technologie verte du moment.

Plutôt que de miser entièrement sur le 100 % électrique, Toyota Motor Corporation préfère continuer à investir dans un portefeuille de véhicules hybrides « électrifiés », comme la Prius. En outre, le chef de Toyota, Akio Toyoda, a également fait part de la poursuite des travaux de recherche sur des alternatives telles que la voiture à hydrogène ou les carburants synthétiques. Cette vision « mixte » de l’avenir fait du constructeur automobile un cas à part dans l’industrie automobile.

En désaccord avec les écologistes

L’entreprise a quelque peu perdu la faveur des écologistes et des environnementalistes en raison de sa vision. Ainsi, Greenpeace a placé le géant japonais au bas d’un classement de 10 constructeurs automobiles pour leurs efforts de « décarbonisation ». L’une des raisons invoquées par l’ONG est que les véhicules à émission zéro représentent moins de 1 % des ventes de Toyota.

« Le fait est que l’hybride n’est pas une technologie verte aujourd’hui. La Prius fonctionne avec un moteur à combustion polluant que l’on retrouve dans toutes les voitures à essence », a écrit Katherine García, chargée de campagne à l’organisation environnementale Sierra Club, dans un récent billet de blog.

Projets électriques

Ainsi, alors que des rivaux comme General Motors, Volkswagen et bien d’autres ont promis d’investir des milliards de dollars ces dernières années pour développer des véhicules entièrement électriques (c’est-à-dire qui n’ont pas besoin de moteur à combustion, comme la Prius), Toyota est resté à la traîne. Elle n’a annoncé des investissements similaires qu’à la fin de l’année dernière.

Ses objectifs électriques annoncés en décembre comprennent :

  • Vente de 3,5 millions de véhicules électriques par an d’ici à 2030. C’est 75 % de plus que l’objectif précédent.
  • Commercialisation de 30 nouveaux modèles électriques d’ici la même année.
  • L’augmentation des investissements dans les batteries au cours de la même période a permis de convertir 15 milliards d’euros, soit 33 % de plus que ce qui avait été annoncé pas plus tard qu’en septembre 2021.
  • Extension de la famille bZ électrique à batterie pour le marché européen avec un petit crossover, après le SUV électrique bZ4X.
  • Entre-temps, l’entreprise a annoncé il y a quelques semaines qu’elle allouerait 5,6 milliards de dollars à la production de batteries hybrides et entièrement électriques au Japon et aux États-Unis.

Mais, l’entreprise électrique n’est qu’une partie de leur histoire. Bien que ces chiffres et ces montants semblent énormes, ce qu’ils sont, ils sont éclipsés par les engagements de concurrents tels que GM et VW – le premier ayant annoncé qu’il proposerait exclusivement des VE « zéro émission » d’ici 2035. À leur tour, les autres constructeurs automobiles se sont engagés à faire en sorte qu’au moins 50 % de leurs véhicules vendus en Amérique du Nord soient entièrement électriques.

« Ce sera vraiment un marché mixte »

Selon Toyota, les véhicules électriques sont une solution, et non LA solution, aux objectifs de neutralité carbone de l’entreprise, relève un journaliste du site économique CNBC. Lorsqu’on demande aux cadres de l’entreprise pourquoi ils parient sur des chevaux différents, ils font souvent référence à l’infrastructure peu développée pour les véhicules électriques dans de grandes parties du monde.

Paul Waatti, analyste industriel chez AutoPacific, est également d’accord. « Je pense qu’ils se couvrent », a-t-il déclaré à CNBC. « D’un point de vue mondial, de nombreux marchés évoluent à des rythmes différents. Les États-Unis sont plus lents que l’Europe et la Chine en termes d’adoption des VE, mais il existe d’autres marchés où il n’y a aucune infrastructure. Une approche diversifiée des groupes motopropulseurs est logique pour un constructeur automobile mondial. »

« Nous voulons offrir à chacun un moyen de contribuer le plus possible à la résolution du problème du changement climatique. Et nous savons que la réponse n’est pas de traiter tout le monde de la même manière », a encore déclaré Gill Pratt, scientifique en chef chez Toyota et PDG du Toyota Research Institute, lors d’un événement médiatique dans l’État américain du Michigan le mois dernier.

« Dans un avenir lointain, je n’investis pas en partant du principe que les véhicules électriques à batterie représentent 100 % du marché. Je ne le vois tout simplement pas », a déclaré Jim Adler, directeur fondateur de Toyota Ventures. « Ce sera vraiment un marché mixte ».

Des batteries extrêmement coûteuses

Ce qui n’aide pas non plus, c’est que les batteries des véhicules électriques sont extrêmement coûteuses. De plus, les prix ne cessent d’augmenter en raison de l’inflation, ainsi que de l’énorme demande de matériaux, tels que le cobalt et le nickel, nécessaires à la production des cellules de batterie. Selon le cabinet de conseil AlixPartners, le coût des matières premières pour les véhicules électriques en général a plus que doublé pendant la crise du coronavirus.

L’approvisionnement d’un métal alcalin désormais bien connu et indispensable à la fabrication des batteries lithium-ion est ce qui inquiète le plus les experts : « Une crise du lithium se profile à l’horizon. Nous n’en avons pas assez dans le monde pour en produire autant d’ici 2035 », a déclaré à ce sujet Keith Philips, PDG de la société minière Piedmont. Et il n’est pas le premier à faire de tels commentaires.

De ce point de vue, la stratégie hybride de Toyota n’est peut-être qu’une preuve de prévoyance, et l’acteur japonais pourrait donc avoir la vision la plus frugale de l’avenir de tous les constructeurs automobiles.

(JM)

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