Pour faire de Mars une planète habitable, des chercheurs ont le projet fou de créer un champ magnétique artificiel

Vivre sur une autre planète que la Terre a toujours été l’un des grands fantasmes de l’humanité. Si Mars semble être la candidate idéale, la planète rouge est loin d’avoir les mêmes qualités que la planète bleue. Fort heureusement, des chercheurs réfléchissent aux moyens d’y remédier.

Avec son cycle jour/nuit proche de celui de la Terre, ses eaux gelées et une atmosphère potentiellement respirable avec le temps, Mars semble est la destination extraterrestre de choix pour l’humanité. Cependant, de nombreux obstacles se dressent encore sur notre route. Au-delà des moyens pour s’y rendre et s’y établir, les spécificités martiennes représentent d’importants défis pour l’Homme. Il devra ainsi s’y adapter ou trouver des solutions pour en faire une planète habitable. Et parmi les plus gros défis à relever, l’absence de champ magnétique puissant se place en pole position. 

Une protection essentielle

Le champs magnétique autour de la Terre sert de protection pour tout ce qui s’y trouve – toutes formes de vie – contre les vents solaires qui pourraient décaper l’atmosphère terrestre au fil du temps. C’est d’ailleurs ce qui est arrivé à Mars. La planète rouge disposait elle aussi d’une atmosphère, mais sans la protection d’un champ magnétique puissant, les vents solaires l’ont progressivement appauvrie. Ce champ protecteur sert également de bouclier contre la plupart des particules ionisantes.

L’absence d’un champ magnétique puissant sur Mars est donc bel et bien un problème si on veut véritablement s’y installer sur le long terme. C’est pourquoi des chercheurs cherchent des solutions pour créer un champ magnétique puissant artificiel sur la planète rouge.

Plusieurs pistes sont envisagées

Contrairement à la Terre où le champ magnétique est généré par un effet dynamo dans le noyau terrestre, grâce à la convection d’alliages de fer, le noyau martien est plus petit et plus frais. Il n’est pas possible de provoquer un « démarrage forcé » pour créer une dynamo magnétique au centre de la planète.

Fort heureusement, il existe d’autres pistes, dont l’utilisation de solénoïde – à savoir une bobine de fil électrique en métal qui, parcouru par un courant alternatif ou continu, produit un champ magnétique – au sol ou orbitale afin de créer un niveau de base de protection magnétique. Une solution parfaitement envisageable, comme le souligne une récente étude, mais générer un fort flux de particules chargées semble être une meilleure option.

Un anneau de particules chargées

Cette solution pourrait être mise en place sur Mars, mais également autour de la planète – piste privilégiée par les chercheurs. Ces derniers estiment en effet qu’il serait tout à fait possible de créer un anneau de particules chargées autour de la planète, grâce à sa lune Phobos.

L’équipe de chercheurs suggère d’ioniser les particules de la surface de Phobos et de les accélérer pour créer un tore de plasma. Étant donné que la lune est particulièrement proche de la planète rouge, cela créera un champ magnétique suffisamment puissant pour protéger une version de Mars terraformée. 

Crédit: Ruth Bamford

Un plan particulièrement ambitieux qui a des chances de fonctionner. Pour l’instant, difficile d’imaginer que le projet puisse un jour se concrétiser tant les obstacles technologiques – et financiers – sont encore nombreux. Mais qui sait, un jour, ioniser la surface de la lune Phobos pour créer un champ magnétique sur Mars afin de la rendre plus habitable pourrait devenir une réalité.

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