L’entreprise la plus importante dont vous n’avez jamais entendu parler cherche une solution à la pénurie de puces informatiques

La société technologique taïwanaise TSMC fabrique plus de la moitié des puces informatiques chaque année. Le fabricant de puces s’attend à ce que l’offre de semi-conducteurs reste limitée jusqu’en 2022. En attendant, TSMC travaille sur des solutions pour le secteur automobile et envisage même d’ouvrir une nouvelle usine au Japon.

Pourquoi est-ce important ?

Depuis qu'une grave pénurie sur l'île de Taïwan a frappé cette année la production du plus grand fabricant de puces du monde, Taiwan Semiconductor Manufacturing Co (TSMC), le monde est confronté à une pénurie de puces informatiques. Tous les secteurs qui fabriquent des produits utilisant des micropuces, des smartphones aux voitures en passant par les appareils ménagers, commencent à en ressentir les effets.

TSMC est l’une des entreprises les plus importantes dont vous n’avez peut-être pas entendu parler. L’entreprise est un partenaire de premier plan d’Apple et un acteur clé pour l’ensemble du secteur automobile. Le géant taïwanais de la technologie produit au moins 54 % des semi-conducteurs du monde, des puces informatiques qui se trouvent dans presque tous les smartphones, ordinateurs portables, écrans et voitures. En outre, l’entreprise fabrique également près de 90% de toutes les micropuces avancées d’une taille inférieure à 10 nanomètres.

Ces puces ultra-compactes sont indispensables aux technologies sophistiquées de demain, telles que la réalité virtuelle et la 5G. Nous aurons besoin de plus en plus de puissance de calcul sur des surfaces de plus en plus petites si nous voulons transporter cette technologie dans nos poches. En fait, TSMC est déjà capable de produire des puces de 3 nanomètres, même si l’entreprise a encore besoin de quelques années pour mettre cela en pratique, et peut en théorie aller encore plus bas.

TSMC s’attend à ce que la demande de puces informatiques ne fasse qu’augmenter cette année. En fait, l’entreprise pense que les ventes de puces augmenteront d’environ 20 % en 2021. Mais le secteur des puces peut-il suivre ? Pas vraiment, en fait. TSMC s’efforce d’augmenter sa production en même temps que les fabricants de puces en Corée du Sud, aux États-Unis, au Japon et en Chine.

Des solutions en cours d’élaboration

Le PDG de TSMC, C.C. Wei, a déclaré jeudi qu’il s’attendait à ce que l’offre de puces reste serrée jusqu’en 2022. Mais l’entreprise travaille fébrilement sur des solutions pour soutenir les industries technologiques en pleine croissance.

Tout d’abord, la société veut augmenter la production de microcontrôleurs de 60 % dès que possible d’ici la fin de l’année. TSMC veut s’en servir pour aider le secteur automobile en particulier. Un microcontrôleur est en fait une série de processeurs dotés de leur propre programme de commande et conçus pour contrôler un dispositif ou un processus spécifique. Ils constituent un élément essentiel de la voiture moderne.

TSMC envisage également la possibilité de construire une nouvelle usine de puces au Japon. Selon M. Wei, l’entreprise mène toujours des recherches internes sur l’option d’une usine japonaise.

Si les Taïwanais ne succombent pas à la pression croissante de la pénurie des puces, cela s’avérera extrêmement lucratif. Le chiffre d’affaires de TSMC au troisième trimestre pourrait passer de 14,6 milliards de dollars à au moins 14,9 milliards de dollars. Les ventes prévues par TSMC étaient déjà en hausse de 20 % en 2021 par rapport à l’année dernière.

Un pion dans un jeu géopolitique ?

Ce serait une décision stratégique logique pour le fabricant de puces taïwanais de s’étendre au Japon. Après tout, l’île de Taïwan s’est retrouvée dans un foyer géopolitique entre les superpuissances que sont la Chine et les États-Unis. Un échange quasi permanent de pressions militaires a lieu dans le détroit de Taïwan, qui borde la mer de Chine méridionale (également politiquement agitée) dans son coin nord-est.

L’enjeu de ce jeu géopolitique semble être l’indépendance de l’île de Taïwan. Mais le rôle des puces informatiques dans la chaîne d’approvisionnement mondiale joue également un rôle évident. Washington a annoncé en avril qu’elle injecterait 50 milliards de dollars dans la production de puces de ses propres entreprises, mais aussi de celles de la Corée du Sud, du Japon et de Taïwan. Les quatre pays forment ainsi un axe contre la Chine, qui cherchera ensuite un moyen de fabriquer elle-même davantage de micropuces.

Si TSMC ouvre une usine au Japon, cela soulagerait un peu la pression sur le goulot d’étranglement que représente Taïwan et augmenterait l’interconnexion de la production de puces de l’alliance américaine en Asie.

Le rôle politique d’un fabricant de puces

Pendant ce temps, TSMC joue un rôle de plus en plus politique (parfois forcé). Ce mois-ci, la société a négocié un accord sur les vaccins avec BioNTech pour Taïwan, car la Chine mettrait des bâtons dans les roues si la démocratie asiatique voulait acheter des produits en son nom.

Lors d’une réunion jeudi, les dirigeants de l’entreprise ont même parlé ouvertement de la pression chinoise sur l’île et de la menace qu’elle représente pour la chaîne d’approvisionnement en micropuces. « Tout le monde veut la paix dans le détroit de Taiwan. Personne ne souhaite que la chaîne d’approvisionnement en semi-conducteurs de Taïwan soit interrompue », a déclaré le président exécutif Mark Liu lors de cette réunion. Cela aurait en effet des conséquences désastreuses pour l’économie mondiale. (mah)

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