Le milliardaire Richard Branson a atteint l’espace grâce à Virgin Galactic: pourquoi c’est historique

Le milliardaire britannique Richard Branson a réussi à atteindre l’espace dimanche à bord d’une fusée de sa société Virgin Galactic. Le vol a atteint une altitude de 86 kilomètres, ce qui a permis à l’équipage de faire l’expérience de l’apesanteur totale et d’admirer la Terre pendant plusieurs minutes.

Pourquoi est-ce important ?

Le retour sain et sauf de Richard Branson fait de ce vol le tout premier vol spatial commercial de sa société Virgin Galactic. Cette première n'est donc pas décernée à Jeff Bezos, l'homme le plus riche du monde et fondateur de Blue Origin. Celui-ci entreprendra son propre voyage dans l'espace le 20 juillet prochain.

Alors que Branson flottait dans sa propre fusée, il a prononcé un message marquant.

« À tous les jeunes gens qui sont là… J’étais autrefois un enfant qui regardait les étoiles avec un rêve en tête. Maintenant, je suis un homme adulte dans un vaisseau spatial. Si nous pouvons faire cela, imaginez ce que vous pouvez faire », a déclaré le milliardaire britannique.

Ce « un petit pas pour l’humanité » version Branson a une résonnance historique. Le vol de la fusée VSS Unity a été décrit par beaucoup comme le véritable début du tourisme spatial commercial. Et bien que le milliardaire américain Dennis Tito ait déjà visité l’ISS en 2001, Branson est désormais sans aucun doute membre d’un petit club de pionniers de l’espace.

Le vol de Branson ne permet pas uniquement de réaliser le rêve de toute une vie: il marque le début de l’ère des vols spatiaux commerciaux. Selon M. Branson, les futurs clients de Virgin Galactic devront payer environ 250.000 dollars pour obtenir une place sur les prochains vols.

Selon NPR, au moins 700 personnes originaires de 58 pays sont déjà sur une liste d’attente, dont des stars hollywoodiennes comme Leonardo DiCaprio, Tom Hanks, Brad Pitt, Angelina Jolie, ainsi que des artistes comme Lady Gaga, Katy Perry et Justin Bieber.

Bezos devancé

Avec cet exploit, Branson devance Jeff Bezos, qui se lancera lui-même dans un voyage spatial dans quelques jours, le 20 juillet, avec sa propre entreprise spatiale, Blue Origin.

Le fondateur d’Amazon a félicité son concurrent et a ajouté qu’il était « impatient » de faire lui-même partie du club des astronautes. En dehors de cette interaction, la compétition entre eux reste acrimonieuse.

Quelques jours plus tôt, Bezos a ainsi tweeté une infographie expliquant en détail pourquoi il pense que les vols commerciaux de Blue Origin seront meilleurs.

SpaceX et Elon Musk

SpaceX, la société spatiale du milliardaire Elon Musk, est également sur le point d’emmener des astronautes vers des stations spatiales et même de construire des vaisseaux lunaires et martiens. La société emmènera également des touristes spatiaux au-delà de notre atmosphère, mais ces vols dureront plusieurs jours, pendant lesquels le vaisseau flottera en orbite.

Le premier vol est prévu pour septembre. Notons que les billets pour une telle expérience coûtent des millions. Musk lui-même n’a pas encore annoncé son intention de devenir astronaute.

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