L’ADN d’une femme de 7.200 ans contredit ce que l’on croyait savoir sur les premiers humains

Des archéologues ont découvert de l’ADN ancien dans les restes d’une femme morte il y a 7.200 ans en Indonésie. C’est la première fois que de l’ADN humain ancien est découvert à Wallacea, la vaste chaîne d’îles et d’atolls située dans l’océan entre l’Asie continentale et l’Australie. Et ce qu’elle montre va à l’encontre de ce que l’on savait auparavant sur la migration des premiers humains.

Pourquoi est-ce important ?

Ailleurs dans le monde - dans les latitudes nord de l'Europe, dans les Amériques - l'analyse de l'ADN ancien révolutionne complètement depuis plusieurs années notre compréhension de l'histoire des premiers humains. Mais dans les tropiques, c'était plus difficile.

Les restes, appartenant à une adolescente surnommée Bessé, ont été découverts dans la grotte de Leang Panninge, sur l’île indonésienne de Sulawesi. Les premières fouilles ont été réalisées en 2015. L’ADN a été extrait de l’os temporal de Bessé, qui abrite l’oreille interne.

Le fait que l’ADN intact ait été retrouvé est en soi un petit miracle. Après tout, les tropiques humides sont impitoyables lorsqu’il s’agit de conserver l’ADN dans les dents et les os humains anciens. Il n’y a qu’un ou deux squelettes pré-néolithiques qui ont donné de l’ADN ancien dans toute l’Asie du Sud-Est continentale. Ailleurs dans le monde – dans les latitudes nord de l’Europe, dans les Amériques – l’analyse de l’ADN ancien a complètement révolutionné notre compréhension de l’histoire des premiers humains depuis plusieurs années maintenant. Mais pour les tropiques, c’était plus difficile.

Nouvelles informations sur la migration en provenance d’Asie

Le séquençage génétique a montré que Bessé avait une histoire ancestrale unique qui n’était pas partagée par une personne vivante aujourd’hui, ni par des personnes célèbres du passé lointain. Environ la moitié du patrimoine génétique de Bessé est similaire à celui des Australiens indigènes d’aujourd’hui et des populations de Nouvelle-Guinée et des îles du Pacifique occidental. On pense que ses ancêtres ont fait partie du premier mouvement des premiers humains depuis l’Asie continentale jusqu’à ce que nous appelons aujourd’hui Sahul, la masse terrestre de l’ère glaciaire combinée de l’Australie et de la Nouvelle-Guinée, en passant par Wallacea. Mais, étonnamment, l’ADN de Bessé a également révélé un lien ancien avec l’Asie orientale. Et cela va à l’encontre de ce que l’on savait auparavant sur la chronologie de la migration vers Wallacea.

À l’époque, on pensait que la première fois que des personnes d’origine principalement asiatique sont entrées dans la région de Wallacea, c’était il y a environ trois ou quatre mille ans, lorsque les premiers agriculteurs néolithiques préhistoriques sont arrivés de Taïwan. Si l’on retrouve cette ascendance asiatique chez Bessé, qui appartenait à des chasseurs-cueilleurs ayant vécu des milliers d’années avant l’arrivée de ces Néolithiques de Taïwan, cela suggère un mouvement antérieur d’une population d’Asie vers cette région.

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