Échec du premier lancement d’une fusée depuis l’Europe occidentale : un nouveau coup dur pour Virgin Orbit

Lundi, Virgin Orbit, une entreprise dérivée de Virgin Galactic, la société spatiale de l’homme d’affaires Richard Branson, a tenté de lancer pour la première fois des satellites depuis l’aéroport de Cornouailles, au Royaume-Uni. La tentative a échoué.

Pourquoi est-ce important ?

La mission était remarquable car elle était censée être le premier lancement depuis l'Europe occidentale. Cette tentative s'inscrit dans le cadre de la stratégie du gouvernement britannique visant à devenir un acteur plus important dans l'espace. 

L’essentiel : le lancement de « Start Me Up », la sixième mission de LauncherOne, nommée d’après le célèbre tube des Rolling Stones, a échoué un peu après 23 heures, heure belge, la nuit dernière.

  • Virgin Orbit fonctionne d’une manière particulière lors des lancements : la fusée, qui devait placer en orbite neuf satellites de sept clients, était attachée à un Boeing 747. Une fois l’avion au-dessus de l’Atlantique, la fusée était censée continuer seule vers l’espace.
  • Au départ, Virgin Orbit pensait avoir réussi. Dans un tweet supprimé depuis, la société a déclaré que « LauncherOne a une fois de plus atteint avec succès son orbite ». 
  • Une note importante : bien qu’il s’agisse du premier lancement depuis l’Angleterre et l’Europe occidentale, LauncherOne a déjà été lancé cinq fois depuis le port aérien et spatial de Mojave, dans l’État américain de Californie. Quatre de ces vols ont été couronnés de succès.

Encore raté

Mais : environ une demi-heure après avoir annoncé que la charge utile avait atteint son orbite, la société a déclaré que quelque chose avait mal tourné.

  • « Il semble qu’une anomalie nous ait empêchés d’atteindre notre orbite. Nous évaluons l’information », a déclaré Virgin Orbit à l’époque. 
  • La société n’a pas révélé la nature du problème, ni à quel stade du vol il s’est produit, ni pourquoi on a d’abord cru que le lancement avait réussi. Cependant, elle a confirmé que le Boeing 747 a pu se poser en toute sécurité.
  • Les neuf satellites à bord ont vraisemblablement été perdus. Les clients comprenaient à la fois des particuliers et le gouvernement britannique.

Mauvais moment pour Virgin Orbit

Et maintenant : L’échec du lancement est une mauvaise nouvelle pour Virgin Orbit, qui ne parvient pas à réaliser ses ambitions.

  • L’entreprise a tenté de réaliser trois lancements en 2022, mais a échoué. Le troisième lancement prévu a été reporté à lundi soir.
  • En novembre de l’année dernière, Virgin Orbit déclarait encore vouloir doubler le taux de lancement d’ici 2023. 
  • Après l’échec de la tentative, les actions de Virgin Orbit ont chuté d’environ 30 % dans les échanges après les heures de travail, rapporte CNBC. Avant le lancement, les actions traversaient le guichet à plus ou moins 1,93 $.

RVW

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