Comment la Chine a modernisé son armée pour la préparer à des actions à l’étranger

En 2015, la Chine a commencé à moderniser son Armée populaire de libération (APL), la force de combat la plus complète au monde. Avec la montée des tensions en mer de Chine méridionale autour de l’île de Taïwan ainsi qu’à la frontière indienne, l’APL cherche à jouer un rôle plus important.

Pourquoi est-ce important ?

L'armée chinoise se compose d'environ 2 millions de soldats professionnels. C'est beaucoup plus que les quelque 1,35 million de soldats de l'armée américaine. Pourtant, on a souvent dit de l'armée chinoise qu'elle n'était pas encore suffisamment modernisée pour rivaliser avec la puissance de frappe des États-Unis. Cette affirmation semble chaque jour moins défendable.

L’armée de libération du peuple chinois a été restructurée à plusieurs reprises depuis qu’elle a aidé le parti communiste de Mao Zedong à prendre le pouvoir en 1949. La dernière réorganisation de l’armée vise à transformer l’APL en une force armée moderne capable d’égaler l’armée américaine.

Une réforme de 2016 a séparé la région géographique autour de la Chine en cinq centres de commandement, qui sont dirigés par une Commission militaire centrale (CMC). Cela rappelle un peu les sept centres de commandement américains, qui divisent également le monde géographiquement en zones de combat.

La manière dont l’APL sera déployée et fonctionnera à l’avenir sera d’une importance capitale pour l’histoire du monde. La Chine est désespérément empêtrée dans toutes sortes de conflits. Elle veut s’emparer de la démocratie autonome de facto qu’est Taïwan, que le régime considère comme une province rebelle. Mais la Chine a aussi été récemment impliquée dans un conflit frontalier avec l’Inde voisine, qui a conduit à une guerre technologique entre les deux pays.

La structure de l’armée chinoise

La CMC décrite ci-dessus est le plus haut niveau de décision au sein de l’armée chinoise. En fait, l’organe a une double fonction en tant qu’institution de la République populaire et branche du Parti communiste. Le point central du contrôle de la CMC est, bien entendu, le président du parti communiste, qui fait également office de président de la République populaire.

Il y a cinq ans, la CMC elle-même était divisée en quatre départements : personnel, politique, logistique et armement. Cependant, depuis 2016, la CMC a été redécoupée en 15 agences, chacune ayant sa propre tâche unique. Contrairement aux quatre départements, ces agences n’ont pas le pouvoir de prendre des décisions de manière indépendante.

Ce pouvoir appartient à un groupe de sept membres qui préside la CMC. Le club est composé du président Xi Jinping, de quelques hauts fonctionnaires et de généraux fidèles à Xi.

Ainsi, en 2016, les sept régions militaires de l’armée ont été remplacées par cinq centres de commandement. Il existe une subdivision pour les régions du nord, du sud, de l’est, de l’ouest et du centre du monde. Contrairement au système des sept régions, chaque centre de commandement du nouveau système peut faire appel aux forces terrestres, aériennes et navales de l’APL. Cela devrait faciliter la coordination de l’armée.

Le centre de commandement oriental couvre Taïwan, le Japon et la mer de Chine orientale. Le centre de commandement occidental est responsable de la plus grande partie du territoire et supervise les régions « autonomes » du Xinjiang et du Tibet ainsi que la région frontalière tumultueuse avec l’Inde. Le centre de commandement central sert uniquement à protéger Pékin et à fournir un soutien aux autres départements.

Selon plusieurs experts, l’Inde envisage également de diviser son armée en départements géographiques similaires.

Forces au sol

Afin de transformer l’APL en une force de combat plus moderne, Pékin a réduit la taille de ses forces terrestres ces dernières années et s’est concentré sur le renforcement de ses forces aériennes et navales.

En 2017, il reste treize armées de forces terrestres. Elles sont réparties entre les cinq centres de commandement. Chacune de ces armées est composée de 78 brigades, dont chacune compte 5 000 hommes, selon un rapport du ministère américain de la défense pour 2020.

Les forces chinoises à l’exercice en 2018. ISOPIX

et une autre tendance majeure au sein de l’armée chinoise, est son engagement à rendre le champ de bataille du futur « plus intelligent ». Ces dernières années, l’APL a beaucoup investi dans le développement de l’intelligence artificielle, l’utilisation d’ordinateurs quantiques et le « big data » pour aider les forces terrestres et d’autres divisions.

Forces navales

La force navale de l’APL se compose de trois flottes, chacune disposant de ses propres navires de guerre, sous-marins, avions de chasse et bases militaires, le tout flambant neuf.

Il existe une flotte du Nord qui est contrôlée par le centre de commandement du Nord. Il en va de même pour les flottes de l’est et du sud.

Xi Jinping en pleine remise de drapeau. (Li Gang/Xinhua via AP) ISOPIX

Cette année, Xi a encore étendu l’autorité des flottes. En février, la force côtière est militarisée et, en pratique, ajoutée à la flotte orientale. À partir de ce moment, les forces côtières chinoises ont été autorisées à tirer sur les navires étrangers pénétrant dans les eaux chinoises.

Force aérienne

La force aérienne de l’APL est la plus importante d’Asie orientale et la troisième du monde, après les États-Unis et la Russie respectivement.

Cette partie de l’armée est bien sûr responsable des opérations militaires aériennes, mais aussi de l’exploitation des radars, de la guerre électronique et du service des communications de l’ensemble de l’APL. Cela fait de l’armée de l’air le département le plus puissant de l’armée chinoise.

Un chasseur J-16 photographié au large de Taïwan. (Taiwan Ministry of Defense via AP) ISOPIX

Auparavant, l’armée de l’air était divisée en deux divisions : une pour les avions de chasse et une pour les bombardiers. Ces dernières années, cependant, le service a été réparti entre les cinq centres de commandement, qui disposent de six bases aériennes.

Ces dernières années, l’armée chinoise a également produit des avions de combat capables d’égaler les machines de guerre des Américains. Un prototype du FC-31, anciennement connu sous le nom de J-31, a été photographié près d’une base aérienne à Wuhan en juin. Ce chasseur est très similaire aux F-22 Raptor et F-35 Lightning 2 américains de Lockheed Martin.

Les missiles

Depuis 2016, la force de missiles de l’armée de terre, anciennement connue sous le nom de deuxième division d’artillerie, a été promue au rang de département à part entière. Cette partie de l’armée gère les forces de missiles de l’APL, ainsi que les armes nucléaires de la Chine.

La force de missiles a son siège à Pékin, mais opère également à partir d’un nombre inconnu de bases de missiles dans le pays.

Des missiles lors de la parade célébrant le 70e anniversaire de la capitulation du Japon. (AP Photo/Ng Han Guan) ISOPIX

L’organisation américaine à but non lucratif Bulletin of the Atomic Scientists estime qu’il existe au moins sept bases de ce type, avec au moins 40 divisions de missiles militaires, ce qui représenterait 35 % de plus qu’en 2017.

Conclusion

L’armée chinoise n’est plus une force de combat maladroite utilisant des armes de la guerre froide, comme on le pense souvent et comme le montre la culture pop de ces dernières décennies. Au cours des cinq dernières années, Pékin a modernisé et rationalisé son armement à la vitesse de l’éclair.

Et si l’armée américaine a clairement servi de modèle pour la plupart de ces changements, Washington et ses alliés doivent prendre note que l’armée chinoise est plus que jamais un poids lourd sur la scène mondiale.

Pour l’instant, cependant, l’armée chinoise continue de se concentrer principalement sur le renforcement de sa position défensive et sur le harcèlement régulier de Taïwan par son armée de l’air. Mais certains hauts gradés de l’armée américaine pensent que cela pourrait aussi changer radicalement à l’avenir.

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