L’avenir de l’Union européenne après une nouvelle crise : le verre est-il à moitié plein ou à moitié vide ?

Il est de bon ton, surtout dans la presse anglo-saxonne, mais aussi chez nous, d’annoncer la fin de l’Union européenne à chaque crise. Cette fois, c’est parce que l’Allemagne, le « moteur de l’Union », est à bout de souffle. Dans chaque crise, on pourrait dire que l’Union est bel et bien terminée. Mais si l’on y regarde de plus près, une image très différente se dessine. Nous passons en revue sept crises qui – selon les médias et les utilisateurs de Twitter – signifieraient toutes la fin de l’Union.

L’Europe n’a pas la vie facile en ce moment : crise énergétique, guerre avec son voisin le plus proche, inflation galopante et pénurie de composants stratégiques pour son industrie.

Mais si vous regardez de près, vous verrez de réelles opportunités dans ces défis. Le monde est rempli de brutes et de superpuissances qui ne demandent qu’à prendre le pouvoir sur les autres. La liste est longue, à commencer par Poutine, mais aussi Xi, Modi, et le partenaire de moins en moins fiable – et si Trump revenait au pouvoir ? – que sont les États-Unis. Cela signifie que l’importance de l’Union européenne pour notre sécurité future, notre sécurité alimentaire et notre indépendance énergétique a augmenté. Sans parler des soi-disant « ennamis » – frenemies – au sein de l’Union, à commencer par la Grande-Bretagne.

1. Brexit

C’était la déclaration ultime. « Nous n’avons besoin de personne. Nous sommes plus forts que quiconque et nous montrerons que l’ancien empire puissant qu’était le Royaume-Uni – n’oublions pas qu’en 1918, le Royaume-Uni régnait sur 60 % du monde – se relèvera en tant que ‘Global Britain’ ». Le Brexit a marqué le début de la fin de l’UE.

Le Brexit a jusqu’à présent prouvé une chose : l’herbe n’est pas toujours plus verte de l’autre côté. C’est de loin la décision la plus stupide qu’un pays n’ait jamais prise. Depuis cette décision, le Royaume-Uni est effectivement sans gouvernail. Le magazine réputé The Economist affirme même que le pays s’effondre.

Une anthologie de « l’été du mécontentement », comme le décrit aujourd’hui la presse britannique :

  • le temps exceptionnellement chaud,
  • l’effondrement du National Health Service,
  • les grèves continues des employés du gouvernement,
  • la crise du « coût de la vie »,
  • la quasi-impossibilité de voyager à cause des aéroports défaillants et des autorités chargées de la délivrance des passeports qui sont incroyablement engorgées,
  • et enfin l’absence de gouvernement après le bilan désastreux de Boris Johnson.

Quelques chiffres pour illustrer :

  • 6,6 millions de Britanniques sont sur une liste d’attente pour un traitement dans le NHS,
  • l’inflation est beaucoup plus élevée que dans l’Union européenne et devrait encore augmenter pour atteindre 13 %,
  • la confiance dans les institutions publiques est scandaleusement faible,
  • Même la police: 57% des Britanniques font confiance à la police, soit 22% de moins qu’il y a 5 ans.

D’un autre côté, cette décision a permis à l’Union européenne de gagner en efficacité, car les Britanniques faisaient souvent obstruction. La Pologne et la Hongrie restent également des clients difficiles, mais ils ont vraiment besoin de l’argent et changeront généralement d’avis. Des termes comme Nexit, Frexit, Polexit et Italexit circulaient parfois, mais ne sont désormais guère plus que des ragots dans la presse britannique. Tous les partis nationalistes des grands Etats membres ne remettent plus en cause l’Union européenne. Conformisme ou simple « bon sens » ?

2. Russie agressive : l’absence de politique de défense

Tout comme les Britanniques ont commis leur plus grande bêtise avec le Brexit, nous pouvons dire la même chose de Poutine. Le président russe aime les jeux de pouvoir. « Diviser pour mieux régner » en fait partie. Cette guerre a cependant créé une unité à l’Ouest, une Allemagne plus affirmée et des appels à des politiques de défense plus fortes dans tous les pays européens. Olaf Scholz, le Premier ministre allemand, a parlé de « Zeitenwende », un moment historique où l’Allemagne et l’Europe doivent désormais répondre à l’ours russe et, pour la première fois depuis la Seconde Guerre mondiale, jouer un rôle géopolitique majeur.

L’Union européenne reste cependant au cœur de ces décisions, pour l’instant en étroite collaboration avec l’OTAN. L’Allemagne a déjà mis de côté 100 milliards de dollars pour le renforcement de sa défense. Le discours de Scholz au Bundestag en février 2022 restera le discours le plus important de l’après-guerre prononcé par nos voisins de l’Est.

3. Russie agressive : dépendance à l’égard du gaz et du pétrole

Il est vrai que l’Allemagne, et dans une moindre mesure le reste de l’Union, se sont trop longtemps régalés de gaz et de pétrole bon marché, mais là aussi les premiers signes sont très bons. L’industrie allemande elle-même prend des initiatives pour consommer moins. Mercedes affirme qu’elle sera en mesure de réduire sa consommation de 50 % d’ici la fin de l’année. Les investissements dans les sources d’énergie alternatives se poursuivent également à un rythme soutenu. Quiconque circule aujourd’hui en Allemagne ne remarque pas immédiatement une crise énergétique.

Plus jamais l’Allemagne et l’Union européenne ne seront aussi dépendantes d’autres superpuissances énergétiques. Comme l’a dit un grand investisseur du Koweït : « Il y a un sentiment de fin de siècle, même ici au Moyen-Orient, en ce qui concerne la vente de combustibles fossiles. L’Europe ne se laissera plus jamais aller à une telle vulnérabilité ». Les bénéfices d’Aramco, dont tout le monde se réjouit aujourd’hui, ne seront plus aussi évidents dans quelques années.

4. Une Chine peu fiable

Les Chinois sont des commerçants, qui essaient de vendre le plus possible, de préférence sans réciprocité. L’Europe est devenue une destination idéale. En outre, la Chine est également « l’usine du monde » pour de nombreuses pièces, ce qui a été douloureusement illustré par les pénuries qui nous ont frappés pendant la période du coronavirus. En Europe, nous sommes arrivés à la conclusion honteuse que nous sommes trop dépendants de ce pays.

Le « Friendshoring », qui consiste à ramener la production stratégique au sein de l’Union européenne, est une priorité absolue, mais même cela ne peut être réalisé par un seul pays. L’industrie des puces est l’une d’entre elles, mais la production de panneaux solaires est également une priorité absolue. Tout comme Airbus a été un grand succès, les grands chantiers seront de plus en plus abordés ensemble. Pas facile, bien sûr, mais tout commence par l’intention, et l’intention est là. Ce n’est pas seulement en Europe que cela se produit. Les Américains, eux aussi, sont engagés dans un changement de cap stratégique, et peut-être même plus rapide. Un grand avantage est que, grâce à l’Allemagne, l’Europe possède une grande expertise dans l’industrie manufacturière, ce que les Américains ont progressivement perdu.

5. Pandémies

Il est vrai que l’Union européenne a démarré lentement lorsqu’il a fallu faire face à la crise du coronavirus. Mais finalement, les États membres ont accepté d’acheter des vaccins en commun. L’UE a tiré les leçons du passé et la vitesse de réaction de l’Union augmentera considérablement lorsqu’une nouvelle pandémie sera annoncée. Une organisation s’effondre à cause des crises ou se développe. En cela, l’Union européenne a prouvé sa valeur. Nous n’avons pas entendu les gouvernements nationaux se plaindre du rôle de l’Union.

6. Les importantes dettes publiques

Imaginez que le Covid-19 nous ait frappé en période de pré-euro. Il en résulterait un groupe de pays en difficulté qui ne pourraient pas financer leurs déficits sur les marchés obligataires. Depuis la création de la Banque centrale européenne, nous avons un prêteur en dernier ressort qui prête aux gouvernements. De nombreux puristes diront que ces dettes publiques croissantes sont insoutenables. La réalité, cependant, comme l’a expliqué à plusieurs reprises l’économiste Paul de Grauwe, est que la BCE peut imprimer de l’argent, pratiquement sans grand risque.

Tout le monde va maintenant parler de l’inflation comme d’un résultat, mais nous devons comprendre trois choses ici. Tout d’abord, il semble que le pic d’inflation soit déjà passé. Deuxièmement, il s’agissait d’une inflation de l’offre, créée par une défaillance temporaire de la chaine d’approvisionnement, et non de la demande. Ce problème d’approvisionnement, qui résulte de l’inactivité des usines due à au Covid-19, du mauvais fonctionnement des ports et de la pénurie de composants stratégiques, semble se résoudre progressivement. En outre, la BCE n’a rien fait de différent de la Réserve fédérale, mais probablement de manière plus intelligente. Les hausses de taux d’intérêt aux États-Unis pourraient avoir été trop agressives.

7. Le réchauffement rapide du climat

Vincent Van Quickenborne, notre ministre des Finances, avait raison lorsqu’il a déclaré dans Humo que nous atteindrions nos objectifs climatiques grâce à Poutine. Rien de tel qu’une bonne dose de pénurie pour nous rendre créatifs. Peut-être est-ce une bonne idée de garder les centrales nucléaires ouvertes pendant un certain temps ? Et peut-être pouvons-nous être un peu plus économes en énergie après tout ? Les augmentations de prix ont déjà entraîné un changement direct dans le comportement des consommateurs. La quasi-totalité des investissements réalisés par l’Union européenne aujourd’hui est neutre sur le plan climatique et l’urgence n’a fait que croître. Tous les pays sont parfaitement d’accord sur le fait que ce problème doit être abordé ensemble. Les vagues de chaleur ne s’arrêtent pas aux frontière.

Ce sera de loin le plus grand défi de l’histoire de l’humanité, mais tous les membres de l’UE s’accordent à dire que nous devons le relever en commun. Le « Green Deal européen » de l’Union européenne vise à atteindre l’objectif de zéro émission d’ici 2050.

Les critiques et les prophètes de malheur concluent que l’Union européenne, son moteur, l’Allemagne, et ses États membres sont finis. Mais on peut aussi envisager une vision de l’avenir dans laquelle l’Europe serait la première économie verte du monde et où certains pays supplieraient d’être inclus. Aujourd’hui, la liste des pays candidats est déjà interminable, de l’Albanie à l’Ukraine en passant par la Géorgie. Il ne faudra pas s’étonner si, dans vingt ans, le Royaume-Uni introduit l’euro et si la Russie se rend compte, elle aussi, que faire affaire avec l’Inde et la Chine n’est pas aussi facile qu’on le pensait et frappe à nouveau à la porte de l’Europe.

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Xavier Verellen est un auteur et un entrepreneur. Il est propriétaire de la société de conseil PaloAlto33 (www.paloalto33.be) et de la scale up QelviQ (www.qelviq.com).

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