L’Atlantide perdue de la mer du Nord révèle ses secrets

Après une décennie de recherches inédites et de découvertes extraordinaires par une armada d’archéologues amateurs, qui ont parcouru le littoral néerlandais à la recherche d’artefacts et de fossiles, une exposition fascinante présente pour la première fois le mystérieux Doggerland. Cette vaste zone a été submergée par un tsunami il y a 8 000 ans, qui a coupé les îles britanniques de la Belgique, des Pays-Bas et du sud de la Scandinavie actuels.

Pourquoi est-ce important ?

Après la dernière période glaciaire, il y a environ 11.000 à 7.000 ans, les habitants du Doggerland ont été confrontés à d'importants changements climatiques, tout comme aujourd'hui. L'eau de mer a augmenté et, après un énorme tsunami, le Doggerland a finalement disparu sous les vagues.

Dès 1913, le paléobotaniste britannique Clement Reid a écrit que le fond de la mer du Nord devait contenir des objets archéologiques, notamment des restes humains anciens. L’idée d’une « Atlantide perdue » sous la mer du Nord, qui reliait la Grande-Bretagne par voie terrestre à l’Europe continentale, a émergé pour la première fois à la fin du XIXe siècle. Cette idée avait été émise par HG Wells, un écrivain britannique connu pour ses récits et romans de science-fiction, notamment La Guerre des mondes et La Machine à remonter le temps.

La preuve d’une habitation humaine sur ce monde oublié est apparue en 1931 lorsque le chalutier Colinda a déterré un morceau de terre contenant une pointe de lance. Depuis lors, des navires ont mis au jour des restes de mammouths, de lions et d’autres animaux, ainsi que des outils et des armes préhistoriques.

Le coeur de l’Europe

Le Doggerland, baptisé ainsi dans les années 1990 par l’archéologue Bryony Coles de l’université d’Exeter, doit son nom aux bateaux de pêche « Dogger » du XVIIe siècle qui naviguaient dans la région. Il y a environ 8.200 ans, cette étendue de terre a disparu à la suite d’un tsunami massif provoqué par un énorme glissement de terrain sous-marin au large de la Norvège.

Doggerland, aujourd’hui la mer du Nord, il y a 10.000 ans. (Musée national des antiquités)

Les vastes plaines herbeuses du Doggerland étaient le terrain de pâturage idéal pour les grands troupeaux d’animaux tels que les rennes, les mammouths et les bisons, ainsi que pour les bêtes qui les chassaient, comme les lions des cavernes, les chats à dents de sabre, les hyènes des cavernes et les loups. Il fut un temps où le Doggerland était sec et incroyablement riche, un endroit merveilleux pour les chasseurs-cueilleurs. C’était vraiment le cœur de l’Europe à l’époque.

Le Doggerland a été habité pendant un million d’années par des hominidés plus anciens, appelés Homo antecessor, Néandertaliens et humains modernes. Les premières traces d’habitants datent d’il y a 950.000 ans. Les premiers humanoïdes sont arrivés dans la région par le sud, le long des rivières et des bandes côtières. Beaucoup plus tard sont venus les Néandertaliens, qui ne se sont laissés chasser que par deux périodes glaciaires successives.

Puis l’homme moderne a pris possession de la région il y a 14.000 ans. Au cours de l’Holocène, le changement climatique a définitivement détruit leur paradis européen en l’espace de six mille ans. Mais après la dernière période glaciaire, il y a environ 11.000 à 7.000 ans, les habitants du Doggerland ont dû faire face à d’importants changements climatiques, tout comme aujourd’hui. La hausse des températures et la fonte des glaciers ont entraîné une élévation rapide du niveau de la mer, d’environ 50 mètres au total. L’ancienne terre a disparu sous la mer du Nord. Les habitants se sont retirés pour un temps sur des dunes et des crêtes de sable. Dans un environnement de plus en plus humide, ils vivaient de la pêche et utilisaient des canoës pour se déplacer. Mais la mer a continué à monter et, après un énorme tsunami, le Doggerland a finalement disparu sous les flots.

Rasoir de Néandertal

L’exposition « Doggerland : le monde perdu de la mer du Nord » au Musée national des antiquités de Leiden présente plus de 200 de ces objets, allant d’un os de cerf dans lequel est encastrée une pointe de flèche, à des fossiles tels que des crottes de hyène et des molaires de mammouth fossilisées, en passant par un fragment de crâne d’un jeune homme de Neandertal. L’étude de cet os frontal, repêché en 2001 au large des côtes de Zélande, suggère que l’homme était carnivore.

Aujourd’hui, on trouve encore des traces et des objets du Doggerland au fond et sur les plages de la mer du Nord. Les collectionneurs, les passionnés et les chercheurs les trouvent le long du littoral, dans les filets de pêche et dans les fouilles sous-marines. La plupart des objets présentés à l’exposition ont été découverts par des archéologues amateurs. L’une de ces découvertes est un outil en silex vieux de 50 000 ans avec un manche en écorce de bouleau. Il a été découvert en 2016 par une infirmière néerlandaise et a permis de mettre à jour notre compréhension des Néandertaliens. Selon un dessin de l’exposition, cet outil tranchant était utilisé comme un rasoir pour raser la tête de quelqu’un.

D’autres découvertes comprennent des fragments de crâne humain parsemés de coupures, qui ont pu être causées lors de rituels d’enterrement.

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